Todo lo que necesita saber sobre el nuevo coronavirus de China

Todo lo que necesita saber sobre el nuevo coronavirus de China

Mantente alerta, pero no entres en pánico todavía.

Los expertos en salud pública de todo el mundo se esfuerzan por comprender, rastrear y contener un nuevo virus que apareció en Wuhan, China, a principios de diciembre.

Usted puede ver dónde y cuántos casos han sido reportados en este mapa en tiempo real creado por investigadores estadounidenses. Hasta ahora, ha habido más de 600 casos confirmados y 18 muertes. La mayoría de las enfermedades están en Wuhan, pero se han reportado casos en Corea del Sur, Japón, Taiwán, Tailandia, Macao, Hong Kong y los Estados Unidos.

A medida que esta importante historia continúa desarrollándose, The Verge actualizará esta página con las últimas noticias y análisis. Nuestra esperanza es responder a todas sus preguntas mientras la gente trabaja para entender este virus y contener su propagación.

BEIJING, CHINA – JANUARY 23: A Chinese passenger that just arrived on the last bullet train from Wuhan to Beijing is checked for a fever by a health worker at a Beijing railway station on January 23, 2020 in Beijing, China. The number of cases of a deadly new coronavirus rose to over 500 in mainland China Wednesday as health officials locked down the city of Wuhan in an effort to contain the spread of the pneumonia-like disease which medicals experts have been confirmed can be passed from human to human. In an unprecedented move, Chinese authorities put travel restrictions on the city of 11 million and two other neighbouring cities preventing people from leaving after 10 AM local time Thursday. The number of those who have died from the virus in China climbed to at least 17 on Thursday and cases have been reported in other countries including the United States,Thailand, Japan, Taiwan and South Korea. (Photo by Kevin Frayer/Getty Images)

Los coronavirus son comunes en animales de todo tipo, y a veces pueden evolucionar en formas que pueden infectar a los humanos. Desde principios de siglo, otros dos coronavirus han saltado a los humanos, causando el brote de SARS en 2002 y el brote de MERS en 2012.

Los científicos creen que este nuevo virus fue capaz de saltar a los humanos a principios de diciembre. Parece haber infectado primero a personas en un mercado de mariscos en Wuhan, y se propagó desde allí.

El tipo de animal del que se originó el virus no está claro. Un equipo de investigadores en China publicó un informe que argumentaba que provenía de serpientes, basándose en el código genético del virus. Sin embargo, los científicos son muy escépticos con respecto a esa conclusión. Otro análisis encontró que la secuencia genética del nuevo virus es 96 por ciento idéntica a un coronavirus encontrado en murciélagos. Tanto el SARS como el MERS se originaron en murciélagos.

Entonces, ¿es esto lo mismo que el SARS?

El nuevo virus no es el SARS, aunque eso también comenzó en China. Debido a que proviene de la misma familia viral que el SARS, tiene algunas similitudes, pero es un virus completamente nuevo. Sin embargo, los puntos en común significan que los científicos y los funcionarios de salud pública pueden utilizar lo que han aprendido del pasado brote para tratar de detener este.

China mintió a la OMS sobre el SARS. ¿Están mintiendo sobre esto también?

Durante el brote de SARS, los funcionarios chinos intentaron ocultar los casos a los inspectores de la OMS y la información limitada, tanto interna como externamente. Esta vez, los funcionarios informaron rápidamente sobre el brote del nuevo virus a la OMS, que elogió su rápida respuesta y transparencia en una conferencia de prensa.

Pero los críticos y los ciudadanos chinos son escépticos: existe la preocupación de que los funcionarios chinos están subestimando el número de enfermedades y están clasificando las muertes que podrían haber sido causadas por el virus como de neumonía. La policía de Wuhan también investigó a los ciudadanos por difundir lo que llamó rumores en línea hace unas semanas.

(Es importante notar que China no es el único país conocido por ocultar el alcance de los problemas de salud pública. En Estados Unidos, por ejemplo, docenas de ciudades han ocultado la cantidad de plomo en su suministro público de agua).

¿Qué tan peligroso es este nuevo virus?

En este momento, nadie lo sabe. Los síntomas en las personas infectadas han variado de leves a severos. Alrededor de un cuarto de los casos confirmados son graves, según la OMS. Hasta ahora, la tasa de mortalidad es de alrededor del 4 por ciento, aunque eso podría cambiar a medida que el brote avance. La tasa de mortalidad del SARS fue de un 14 a un 15 por ciento. La mayoría de las muertes en este brote han sido en personas mayores que tienen problemas de salud subyacentes, como enfermedades cardíacas, hipertensión y diabetes. (Ese es el mismo grupo demográfico que está en mayor riesgo de morir por enfermedades como la gripe).

Tampoco sabemos con qué rapidez o facilidad el virus puede propagarse de una persona a otra. Las primeras evidencias sugieren que el virus sólo se ha transmitido de una persona enferma a sus familiares cercanos o a los trabajadores de la salud. Esa es una señal de que, al igual que otros coronavirus, sólo puede pasar de una persona a otra que esté en contacto muy estrecho con otra, y probablemente se propaga cuando una persona infectada estornuda o tose. Pero la OMS informó el 23 de enero que ha habido cadenas sostenidas de personas que han transmitido el virus a lo largo de por lo menos cuatro generaciones: una persona se enfermó (probablemente de un animal), transmitió el virus a otra persona, que lo transmitió a otra persona.

La OMS dice que los investigadores creen que cada persona enferma infectará a entre 1,4 y 2,5 personas más, aunque eso es solo un cálculo preliminar. Estos números se llaman R0 del virus (se pronuncia ‘r-naught’). La R0 es la representación matemática de lo bien que se puede propagar una infección – cuanto más alto es el número, más rápido se propaga. Para la comparación, la R0 para el SARS fue entre 2 y 5. Las cuarentenas y otras medidas adoptadas para controlar los brotes de un virus pueden reducir el número de personas que infecta un enfermo. Una vez que esto se toma en cuenta, los investigadores pueden reportar el número de reproducción efectiva, o la Rt. El objetivo es empujar la Rt por debajo de 1, para que las personas enfermas no infecten a otras y la enfermedad deje de propagarse.

Se necesita información sobre la severidad y la transmisibilidad para determinar cuán «mala» puede ser una enfermedad. Los epidemiólogos a menudo usan esta herramienta para evaluar los nuevos brotes de gripe, por ejemplo, y para guiar la toma de decisiones:

Si una enfermedad no es muy grave (y mata sólo a un pequeño porcentaje de personas), pero es altamente transmisible, todavía puede causar efectos devastadores – si algo afecta a millones de personas, el pequeño porcentaje que mata todavía será un alto número de muertes.

He estado tosiendo. ¿Tengo este virus?

Si no ha estado recientemente en Wuhan, China, o no ha estado en contacto cercano con alguien que esté enfermo y haya estado recientemente en Wuhan, China, es muy poco probable que tenga este virus. Hasta ahora, la gran mayoría de los casos han sido en y alrededor de esa ciudad.

Si usted vive en los EE.UU., es mucho más probable que tenga la gripe o el resfriado común. Todavía es la temporada de gripe, y no se espera que los altos niveles de actividad de la gripe desaparezcan pronto. (¡No es demasiado tarde para vacunarse contra la gripe!)

Sólo se ha reportado un caso del virus en los Estados Unidos: un hombre en el estado de Washington dio positivo después de regresar de China. Está en buenas condiciones, pero aún está siendo monitoreado. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) dicen que no representa un riesgo para los trabajadores de la salud o para el público.

Si se siente enfermo y ha estado en Wuhan, China, o ha estado en contacto cercano con alguien que lo ha estado, dígale a su médico acerca de sus síntomas.

¿Cómo puedo protegerme?

En base a lo que sabemos hasta ahora, puede protegerse con las mismas medidas que tomaría (y que debería tomar) para protegerse contra la gripe: lávese las manos, cúbrase la boca al toser y manténgase alejado de las personas que están enfermas.

¿Debo cancelar mi viaje a China?

El Departamento de Estado de los EE.UU. elevó el aviso de viaje a China a un nivel 3, advirtiendo que las personas deben reconsiderar el viaje a ese país.

¿Cómo está tratando China de detener el virus?

El 22 de enero, las autoridades de Wuhan cerraron todos los transportes de la ciudad, que alberga a más de 11 millones de personas – cerraron los autobuses y el metro, y cancelaron todos los vuelos y trenes que entraban y salían de la ciudad. El director general de la OMS aplaudió la decisión, diciendo que ayudaría a controlar el brote y frenar la propagación a otros países. Otras seis ciudades, que albergan un total de 12 millones de personas, también están cerradas.

Sin embargo, otros funcionarios no estaban seguros de si estas cuarentenas serían efectivas: «Hasta donde yo sé, tratar de contener una ciudad de 11 millones de personas es algo nuevo para la ciencia», dijo a Associated Press Gauden Galea, representante de la Organización Mundial de la Salud en China. «No se ha intentado antes como medida de salud pública. No podemos en este momento decir que funcionará o no funcionará».

Cuatro ciudades de China – Beijing, Wuhan, Zhejiang y Macao – cancelaron las celebraciones del Año Nuevo Lunar, una enorme fiesta en China.