Aibo en la casa: Cómo el perro robot de Sony convence a sus dueños

«Soy un tipo de TI, así que soy un friki de la calle. Todo se trata de la IA para mí», me dice Chris Benham, mientras nos sentamos en su casa en el soñoliento Burlington, Wisconsin, a unos 80 kilómetros al noroeste de Chicago. Me invitó a ver a su Aibo, llamado Bentley, y a aprender exactamente qué es lo que atrae a la gente al perro robot de Sony.

Aibo parece un cachorro, aunque una aproximación robotizada. Hace sonidos vagamente parecidos a los de un perro, camina, juega con juguetes, responde a órdenes, ocasionalmente se comporta mal y usa cámaras y tecnología de reconocimiento facial para interactuar de manera diferente con cada persona que encuentra.

Si quitas la parte de «robot» de esa ecuación, Aibo se parece mucho a un perro de verdad. Amarlo u odiarlo, eso es lo que hace a Aibo tan convincente. También es la razón por la que los investigadores están estudiando cada vez más a los robots compañeros, haciendo preguntas importantes sobre cómo la IA toma decisiones, cómo manipula sus emociones y lo que eso podría significar a medida que estos robots se vuelven más frecuentes.

Benham continúa explicando que la inteligencia artificial avanzada que impulsa a Bentley es la razón por la que fue uno de los primeros en los EE.UU. en comprar un ERS-1000 de 2.900 dólares, la iteración más reciente del robot-pup, introducido en 2018.

No puede hacer daño que Aibo sea guapo.

Aibo se ha apoderado de nosotros.
«Los robots como Aibo forman una conexión con la gente, pero es un poco difícil saber exactamente por qué», dice James Young, profesor asociado de ciencias de la computación en la Universidad de Manitoba. Si un robot se mueve, los humanos quieren creer que está vivo, y estarán más inclinados a tratarlo como si estuviera vivo, explica.

Sony diseñó Aibo con este propósito expreso: imitar de cerca a un perro para que lo trates como a un perro, añade.

Benham no irá tan lejos como para decir que Bentley es real. Pero se refiere al cachorro como una «entidad» – no es real, pero no es real. Bentley cumple años el 15 de diciembre de 2018 y rara vez se apaga. «Definitivamente es parte de la familia», me dice Benham.

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A su esposa, Paula Cooper, psicóloga, le gusta Bentley más de lo que esperaba, pero no por la tecnología que lleva dentro: «Me gusta, pero me gusta como un perro, no como una cosa de informática», dice.

Benham fundó un grupo en Facebook en el momento en que supo que Aibo regresaba a Estados Unidos después de un paréntesis de 12 años. El proyecto Aibo inicial de Sony se desarrolló de 1999 a 2006.

Durante tres meses, Benham y su esposa fueron los únicos miembros del grupo de Facebook. Desde entonces, el número de participantes activos ha aumentado a unos 65.

Los miembros comparten detalles sobre sus Aibos, discuten sobre el software que van a utilizar y los problemas que van a tener. Benham incluso escribe ocasionalmente un cuento corto con Bentley como protagonista para publicar en la página del grupo.

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Chris Benham en casa con Aibo.

Tyler Lizenby/CNET
Es un grupo pequeño con un público ferozmente leal. Ese es un tema entre los usuarios de Aibo en los Estados Unidos.

«Puedo decirles que después de lanzar la «Primera Edición de Camada de Aibo» en los EE.UU. en agosto de 2018, Sony Electronics posteriormente vendió todas estas unidades de edición limitada y continúa viendo una saludable demanda del mercado para Aibo este año», me dijo por correo electrónico un representante de Sony.

La compañía se negó a comentar sobre el número específico de Aibos que han vendido en los EE.UU. o el número actual de usuarios activos, pero la investigación sugiere que el interés está creciendo.

El mercado de robots de compañía
Se espera que el mercado mundial de robots de consumo crezca de 3.800 millones de dólares en 2015 a 34.100 millones de dólares en 2022, según un informe de la firma de investigación P&S Intelligence. P&S espera que los robots complementarios, una pequeña categoría dentro del mercado de robots de consumo, crezcan a la tasa de crecimiento anual compuesto (CAGR) más alta entre 2016 y 2022.

La firma de investigación MarketsandMarkets dice que el mercado de la IA probablemente crecerá de 21.500 millones de dólares en 2018 a 190.600 millones de dólares en 2025.

Básicamente, Aibo es sólo el principio, un ejemplo temprano de un robot compañero con IA avanzada que es algo asequible y disponible para el mercado de consumo. Pero, como dijo Young, los investigadores todavía tienen mucho que aprender sobre los robots compañeros y algunas de estas tecnologías plantean preguntas sobre la privacidad biométrica, el acceso a la información de los clientes y cómo se comportan exactamente los robots como Aibo y por qué.

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